Historia de Internet: El computador personal

Cuando Tim Berners-Lee propuso la World Wide Web en 1990, simplemente estaba reuniendo una serie de tecnologías existentes: documentos electrónicos, hipertexto e Internet. La máquina que hizo todo esto posible fue la computadora personal.

En 1971, una compañía de electrónica de dos años llamada Intel recibió el encargo de producir un circuito integrado para un nuevo producto revolucionario, la calculadora electrónica. El desafío fue crear un microchip barato, lo suficientemente pequeño como para caber dentro de un dispositivo de bolsillo. El empleado de Intel número 12, Ted Hoff, dirigió el proyecto. En lugar de cablear la lógica en el circuito, diseñó un chip programable. Él había creado el microprocesador, un chip que podría ser programado para realizar las operaciones de una calculadora, o cualquier otra cosa para el caso. El mundo nunca volvería a ser el mismo.

En Albuquerque, Nuevo México, Ed Roberts dirigía una empresa llamada Micro Instrumentation and Telemetry Systems (MITS) que vendía kits para estas nuevas calculadoras de bolsillo. En 1975, los dispositivos preconstruidos llegaban al mercado a precios cada vez más bajos y la empresa estaba luchando. Roberts decidió intentar hacer lo que pocos habían intentado: crear un kit de ensamblaje para una computadora. La revista Popular Electronics se enteró de su idea y deseaba mostrarla en la portada. Roberts aún no había hecho la computadora – Ni siquiera tenía nombre – pero sí tenía una caja azul impresionante con muchas luces e interruptores. Popular Electronics publicó una imagen de la caja vacía en su portada. Un anuncio en la revista comercializó el Altair, llamado así por un planeta en Star Trek, por $ 397. MITS recibió miles de pedidos. Roberts necesitaba una máquina en funcionamiento rápido. Contrató a dos estudiantes de Harvard para escribir un sistema operativo. Esos estudiantes fueron Paul Allen y Bill Gates. Seis semanas después crearon el Sistema Operativo de Disco (DOS). Roberts había creado la computadora que provocaría la revolución digital.

Xeros Alto
Xerox Alto (1973) fue la primera computadora personal verdadera, incorporando un teclado, monitor, GUI y mouse, pero nunca se vendió comercialmente.

El año siguiente, en 1976, un grupo de aficionados a la informática en el área de la Bahía de San Francisco organizó el Homebrew Computer Club. Uno de los miembros era Steve Wozniak, que entonces tenía 24 años. Había diseñado una máquina mucho más sofisticada que la Altair, con un monitor y un teclado. Compartió sus diseños en el club y pidió consejo. Steve Jobs le dio algo: «No des tus ideas de forma gratuita». La pareja formó a Apple, promocionando la computadora de Wozniak como Apple I.

Compañías como Atari, Commodore, Sinclair y Texas Instruments se unieron al mercado, y en 1980 más de un millón de personas tenían una microcomputadora. IBM tomó nota. Construyeron su propio modelo ensamblado a partir de piezas estándar. Lo llamaron IBM Personal Computer. Todo lo que necesitaban era un sistema operativo. Localizaron a un par de antiguos estudiantes de Harvard en Nuevo México que se rumoreaba que tenían uno. Por ahora Allen y Gates habían formado Microsoft; licenciaron DOS, ahora llamado MS-DOS, a IBM por una tarifa por unidad. Menos de cuatro meses después del lanzamiento, la revista Time nombró a la PC de IBM ‘Persona del año’. Los competidores no tardaron en ver que la PC de IBM estaba hecha con componentes que podían comprar en su tienda de electrónica local. Los copycats comenzaron a construir máquinas idénticas en sus sótanos, también licencias de MS-DOS de Microsoft. Dos de estos imitadores fueron Compaq y Dell. La batalla entre las máquinas Apple y los clones de IBM comenzó. Pronto cada hogar y oficina tendrían uno o el otro. No pasó mucho tiempo antes de que alguien tuviera la idea inteligente de conectarlos a todos.